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L'addio di Cassini a Encelado

È l'ultimo volo ravvicinato attorno alla luna ghiacciata di Saturno,ora la sonda si prepara al suo ultimo atto, quello di gettarsi, nel 2017, tra gli anelli di Saturno

È stato sabato, 19 dicembre alle 18:30 (ora italiana), che la sonda NASA/ESA/ASI Cassini ha effettuato l'ultimo volo ravvicinato attorno alla luna ghiacciata di Saturno, Encelado. In ottobre Cassini aveva effettuato altri due “vola e vai” del sesto satellite naturale di Saturno (in ordine di grandezza) per studiarne i potenti getti di ghiaccio: l'incontro del 30 ottobre ha portato la sonda a soli 48 chilometri di distanza. Entro la fine di quest'anno, Cassini partirà dal piano equatoriale di Saturno (da dove le lune sono più visibili) per iniziare un anno di preparazione tecnica al gran finale: gettarsi tra gli anelli del sesto pianeta del Sistema solare per gli studi finali.

 

Quello di sabato scorso è stato il 22° incontro ravvicinato tra la sonda e la luna scoperta nel 1789 da William Herschel. Cassini ha potuto misurare la quantità di calore proveniente dall’interno della luna e ha potuto osservare le diverse caratteristiche geologiche che hanno reso popolare questa luna come le striature della sua superficie ghiacciata. Già dopo il 2005, Cassini ha fatto una serie di scoperte sul materiale che sgorga dalle fratture calde vicino al polo sud di Encelado, uno dei luoghi che nel nostro Sistema solare potrebbe, potenzialmente, ospitare la vita. Nel 2014, infatti, gli scienziati hanno annunciato le prove dell'esistenza di un oceano nel sottosuolo, ipotesi confermata poi nel 2015.